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【專欄】爭議的醫療科技-近幾年來突破性技術簡介(四)

2019-09-24 11:54
人造胚胎將為研究人員研究人類生命神秘起源,提供更方便的工具,但該技術正在引發,新的生物倫理爭議。圖/Pixabay
人造胚胎將為研究人員研究人類生命神秘起源,提供更方便的工具,但該技術正在引發,新的生物倫理爭議。圖/Pixabay

人造胚胎(Artificial Embryos)

在不使用精子、卵子狀態下,用胚胎幹細胞(embryonic stem cell,ESCs)培育出的人造胚胎。

科學家們已經開始通過幹細胞製造胚胎。在不使用卵細胞或精子細胞的情況下,研究人員僅從幹細胞中就可以培育出類似胚胎的結構,為創造人造生命提供了一條全新的途徑。人造胚胎將為研究人員研究人類生命神秘起源,提供更方便的工具,但該技術正在引發,新的生物倫理爭議。

幹細胞技術突破,雞生蛋的世紀難題解決了?人造胚胎,你相信嗎?英國劍橋大學的胚胎學家僅利用幹細胞素材就培養出,極為真實的老鼠胚胎。幹細胞的神祕不在話下,但自我組織成新生命是一大傳奇。儘管此胚胎不太可能存活,但這一小步的成就,極有可能在短短幾年內帶來大突破,甚至是人類的起源,都將有科學的解釋。

研究專家這麼說:「我們已知不同幹細胞之間的交互作用對胚胎的發育很重要,但我們的新研究顯示出一個驚人的事實,細胞間有真實的『夥伴關係』,這些細胞真的會引導彼此。」,「沒有『夥伴關係』,形體的正常發育、關鍵的生物機制就不會產生。」

「我們把兩種幹細胞放在一起,以前沒有人這麼做,就是讓它們彼此『對話』。我們發現即使沒有我們的幫助,細胞也能自行組織。」,我們心中確實對未來的可能性感到驚奇,跟從零開始培育生命一樣酷的是,這項研究的目標其實不在於創造人造生命,而是給我們一種新的視野,看見到底有什麼事會發生在初期的胚胎上。

研究專家最後這麼說:「我們十分樂觀,它讓我們能研究人類孕育過程中,關鍵階段的重大事件,而不必在胚胎上實際操作。知道孕育過程通常如何發生,會讓我們了解經常出錯的原因。」

下一步便是從人類幹細胞觀察其潛在可能。隨之而來的也是敏感的道德議題,科學帶來的儘管是偉大突破,但在面對全新的未知仍需考慮許多問題。

早產預測

重要性:每年有1500萬嬰兒過早出生,它還是5歲以下兒童死亡的主要原因。

一個簡單的血液測試可以預測孕婦是否有早產的危險。我們的遺傳物質主要存在於細胞內。但是少量的「無細胞」去氧核醣核酸又稱脫氧核醣核酸(DNA)和核糖核酸(RNA)也漂浮在我們的血液中,通常是由垂死細胞釋放的。在孕婦體內,這種游離的遺傳物質碎片主要來自於胎兒、胎盤和母親的細胞。

自由漂浮的DNA和RNA攜帶者以前需要侵入性的方法來抓取細胞的信息,例如對腫瘤進行活檢或穿刺孕婦的腹部進行羊膜穿刺術。現在,檢測和分析血液中少量的無細胞遺傳物質更容易。在過去的幾年裡,研究人員已經開始開發血液檢測癌症(通過從腫瘤細胞中發現DNA)和產前篩查唐氏綜合症等病症的方法。

這些條件的檢測依賴於尋找DNA中的基因突變。另一方面,RNA是調控基因表達的分子,能決定一個基因產生多少蛋白質。通過對母親血液中自由漂浮的RNA進行測序,Quake醫師篩選出七個基因表達的波動,這些基因與早產相關。這讓他能夠識別出可能早產的女性。一旦得到警告,醫生可以採取措施避免早產,讓孩子有更好的生存機會。血液檢測背後的技術快速、簡單,每項檢測不到10美元。

基因預測(Genetic Fortune-Telling)

大規模基因研究將讓科學家能夠預測普通疾病及人格特徵。科學家們現在可以利用你的基因組數據預測你患心臟或乳腺癌的機率,甚至你的智商也能被預測。基於DNA 的預測技術可能公共健康領域下一個重大突破,但它將增加歧視的風險。

這是一項突破,就是一種從DNA中猜測你患嚴重疾病機會的新方法。有什麼缺點嗎?當然。這項技術可以導致一個社會,人們在出生時獲得遺傳等級。分析DNA七位數位,展現分數,就是你基本上會得到一張成績單。專家說:"這10種疾病,這是你的分數。你患心臟病的百分之九十,乳腺癌的第50個百分點,糖尿病的最低10%"。

這是反烏托邦,可疑的藥物,還是預防的突破?基因組預測很可能都是這三者。顯而易見的是,隨著創建預測變數所需的資料,可在網上免費獲得,2018年是DNA算命的突破年。


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