新聞標題【民報】勇闖逾180億公里/2艘遠航者太空探測船駛離太陽圈
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勇闖逾180億公里/2艘遠航者太空探測船駛離太陽圈

 2018-12-20 17:10
太陽圈(heliosphere)示意圖。包括太陽層頂(Heliopause),右橢圓發光區塊 終止衝擊區(termination shock),圈內右側日鞘(heliosheath),即介乎太陽系與星際物質之間,構成太陽系外面邊界。離開太陽圈外面的遠航者一號、二號(圖右)正在進行探測。圖片取自/NASA/JPL-Caltech/2018.12.10/Wikimedia Commons
太陽圈(heliosphere)示意圖。包括太陽層頂(Heliopause),右橢圓發光區塊 終止衝擊區(termination shock),圈內右側日鞘(heliosheath),即介乎太陽系與星際物質之間,構成太陽系外面邊界。離開太陽圈外面的遠航者一號、二號(圖右)正在進行探測。圖片取自/NASA/JPL-Caltech/2018.12.10/Wikimedia Commons

《路透社》(Reuters)報導,引述美國國家航空暨太空總署(NASA)科學家本週表示,1977年發射的遠航者二號(Voyager 2)探測船,原本只是為5年期任務打造,現在卻成為第二個進入星際空間的人造物體,而且這趟距離地球數十億公里遠的馬拉松之旅,仍在持續進行中。美國太空總署指出,太空船上搭載的儀器傳回資料顯示,探測船已於11月5日跨越太陽圈。「太陽圈」(heliosphere) 所指的是由太陽發散出的粒子和磁場構成的一層保護性氣泡。

這艘無畏探測船,從地球向外航行超過180億公里之後,跨越了邊界的「太陽層頂」(Heliopause),也就是熱太陽風撞上星際介質之處。所謂的星際介質(interstellar medium),指的是我們銀河星系的恆星間存在物質構成的濃霧。任職加州理工學院的遠航者探測船專案科學家艾德‧史東(Ed Stone),在新聞簡報表示:遠航者探測船至今41年的旅程當中,先是探測行星,現在探索太陽圈,更進入星際空間(interstellar space),又一次讓人倍感興奮。

遠航者二號發射於1977年,比雙胞胎探測船「遠航者一號」早16天出發,後者在2012年就已抵達星際空間。旅行家二號搭載的儀器稱為「電漿科學實驗」(Plasma Science Experiment),能夠提供太空區域,獨特面貌的觀察資訊。雖然遠航者一號,目前仍在星際空間獨自勇敢闖蕩,但上頭搭載的「電漿科學實驗」器材早在1980年就已停止運作。兩艘「遠航者探測船」原本設計僅能夠維持五年,用以研究大型氣體行星木星與土星。不過,現在兩艘探測船「拒絕退役」,因此得以持續向外探索,研究太陽系最外圍的巨大行星,即天王星和海王星。

這兩艘探測船上都裝載一張留聲機唱片。鍍金的銅唱片收錄了聲音、圖像、以及用多種語言錄製的問候,刻畫出地球上生命與文化的多樣性,為的是跟可能遇上探測船的外星生命溝通。這兩艘探測船,目前都尚未正式離開太陽系。太陽系最外層區域,由一塊被稱為「歐特雲」(Oort Cloud)的星體雲團外殼包圍,其中由許多小顆粒冰物組成,仍然受太陽引力影響。

美國太空總署總部太陽物理學部主任尼可拉‧佛克斯(Nicola Fox)說:「我經常被人問說,『所以,遠航者就這樣了嗎?你們已經穿越太陽層頂,這樣算完成了嗎?我們任務結束了嗎?』當然沒有。對我來說,這其實才是太陽物理科學領域的一段新時代開始。」佛克斯還補充道:我們何其有幸,擁有兩名非常勇敢的哨兵,它們現在已經離開我們的太陽圈,它們正在太陽圈外面,為我們帶來其邊界那一端,所揭示的獨特風貌。

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